La primera imagen directa de un agujero negro

CEREBRO DIGITAL.ORG.  Autor:  Lanikea.

Esa es la primera imagen directa del horizonte de eventos de un agujero negro.

Es a 55 millones de años luz de distancia, y es el agujero negro supermasivo en el centro de una galaxia elíptica gigante llamada M87. Esto es gigantesco: alrededor de 6.500 millones de veces la masa del Sol.

¿Por qué tomó tanto tiempo?

A pesar de lo inmensamente poderosos que son, los agujeros negros son muy pequeños en una escala cósmica. Detectar un objeto tan pequeño desde tan lejos requiere un telescopio gigantesco, por lo que construyeron uno tan grande como la Tierra, llamado apropiadamente el Telescopio de Horizonte de Evento (EHT), una colaboración global que convirtió a los radiotelescopios de todo el mundo en un telescopio gigante, expresamente para descubrir cómo es un agujero negro, en la vida real.

¿No es simplemente glorioso?

Bellamente, coincide con las predicciones que se remontan a décadas. Ahora sabemos, de hecho, que los objetos astrofísicos que fueron solo teoría hace apenas 50 años son realmente lo que los astrónomos y los físicos pensaron que eran. Existen agujeros negros supermasivos y podemos mirarlos.

Parece un poco como una mancha de café naranja borrosa, pero esto es lo que estamos viendo. En el medio está la sombra del agujero negro. No podemos ver el agujero negro en sí mismo, porque su inmensa gravedad no permite que ninguna radiación detectable se escape, por lo que aparece como un espacio opaco.

A su alrededor se encuentra el disco de acreción. El agujero negro supermasivo de M87 está activo, lo que significa que está rodeado por un tremendo disco de acreción de gas y polvo muy caliente y en espiral que está cayendo lentamente en el agujero negro. Ese disco emite mucha radiación.

Debido a que el disco está girando, parece más brillante donde se está moviendo hacia nosotros, y más débil hacia donde se está alejando. Este efecto fue predicho por la teoría de la relatividad general de Einstein. Los análisis futuros de los datos, que están a disposición del público, podrían revelar más detalles, como la forma en que la imagen coincide con las predicciones de la relatividad general.

La imagen no está muy clara, por lo que hay algunos efectos que no podemos ver, como un efecto relativista llamado arrastre de marco, que ocurre cuando el agujero negro está girando. A medida que gira, debido a que su gravedad es tan intensa, arrastra el espacio-tiempo con ella.

Esto es solo el comienzo. Esta es solo la primera imagen. Y apenas podemos subestimar el increíble trabajo que se realizó. Hay futuras observaciones planeadas, también. Estamos a punto de ver la tapa levantada en estos objetos misteriosos como nunca antes. La ciencia del agujero negro nunca volverá a ser la misma. Hay otra imagen directa en la que está trabajando actualmente la colaboración de EHT, de Sagittarius A *, el agujero negro en el centro de la Vía Láctea, y estará lista pronto.